Този хидратен силикат е непрозрачен минерал и се среща най-вече в сиво-зелено с жълтеникав оттенък. В неговата сравнително богата цветова палитра влизат още бял, сив, жълт, кафяв, бежов и черен цвят.

Етимологично думата нефрит се свързва с латинския израз "lapis nephriticus" - бъбречен камък. В древността е познат и с испанския термин "piedra de ijada", което се превежда като "камък на пояса“. Нефритът и жадеитът са минерали със сходни свойства и трудно се различават, освен от специалисти. Използваното общото наименование за обозначаване на двата минерала е жад. През 1863 година е установено, че това са различни минерали.

Нефритът е плътен минерал, без изразени оптични ефекти, изключително жилав и по-здрав от стоманата. Последното негово качество се дължи на структурата на неговите фини преплетени влакнести кристали. Относителната му твърдост по скалата на Моос е между 6.5 и 7.

Якостта на този камък често се демонстрира с известния пример, даван от руският академик Ферсман, при който опитът да бъде счупен сибирски къс с помощта парен чук завършва със счупване на металната наковалня, върху която е поставен нефрита, докато самият той остава цял.

Заради своята изключителна здравина нефритът е използван за направа на инструменти и оръжия и е сред декоративните камъни, подходящи за гравиране.

Нефритът е красив минерал с вековна история, високо почитан в религиозно, целебно и естетическо отношение.

Той е известен и високо ценен от древни времена заради своята твърдост, издръжливост и красота. Известно е например, че е един от най-почитаните минерали в древен Китай - наричали са го “императорски камък“ и “камък на небето“. В древността редкият и красив камък е бил привилегирована скъпоценност на благородниците. Китайските императори са използвали нефритени украшения и съдове за храна, служел е и за направата на скулптури.

Древните народи на маите, ацтеките и олмеките са ценели нефрита повече от златото. Сред камъните нефритът е най-почитаната скъпоценност и сред маорите в Нова Зеландия. Докато на Запад той е бил известен най-вече със своята зелена разновидност, в древен Китай този камък се е използвал в много по-богата цветова гама - от бледолилаво до нюанси в бяло, жълто и червено.

Нефритът, както повечето минерали с вековно дълга история, се свързва с множество митове и поверия. Древните китайци например му приписвали магически сили, свързани с безсмъртието и след смъртта си някои императори са били погребвани в дрехи с нефрит. Дори в наши дни висулки от нефрит се носят като талисман за здраве и сила.

В някои източни религии е силно почитан като култов камък и свещен символ - вярва се например, че небесният трон на будисткото божество е изработен от нефрит. Използван е и за изработка на множество старинни предмети и култови будистки фигурки.

Съществуват и вярвания, че нефритът има лечебни свойства – притежава способността да лекува заболявания на бъбреците. Използван е също при чернодробни заболявания и облекчаване на болки, свързани с мигрена. Твърди се че този камък укрепва имунната система и пречиства организма от токсични вещества.

Най-популярни са нефритените образци в смарагдовозелен цвят, който символизира щастие и слава, а също мир, хармония и късмет. За декоративни цели, както и в бижутерията се използва и бял нефрит, включително в съчетание с диаманти.  Черният нефрит се използва сравнително рядко за бижутерийни цели. Гледани през силен източник на светлина, най-качествените черни нефритени образци се славят с красиви зелени оттенъци.

Находища на нефрит се намират в Канада, Китай, Тайван, Австралия, Русия.

Нефритът е камъкът на родените под зодиакалния знак “Везни“.